Les singes peuvent faire des mathématiques

Des singes macaques ont appris à comparer des sommes de symboles ou de chiffres. Ils maîtrisent l'addition en quelques semaines.

On savait déjà qu’ils pouvaient apprendre l’orthographe : on découvre maintenant que les singes peuvent aussi faire de l’arithmétique. Selon une étude menée par des chercheurs des universités américaines de Harvard et Yale, des macaques rhésus peuvent apprendre à additionner plusieurs dizaines de chiffres et symboles.

Pour le démontrer, les chercheurs ont utilisé un écran tactile divisé en deux parties. Dans un premier temps, les singes devaient décider quelle partie de l’écran contenait la plus grande quantité, entre deux possibilités représentées par des groupements de points, des chiffres arabes, et des symboles façon « Tetris » composés de plusieurs carrés (voir photos ci-dessous). Leur motivation : ils recevaient une quantité de sucreries proportionnelle à l’option choisie.

Certains calculs posent encore problème

Dans la deuxième phase de l’expérience, une des deux possibilités à l’écran était représenté par un groupe, une somme de deux chiffres ou symboles. Les singes ont mis plusieurs semaines à comprendre le mécanisme de l’addition, mais y sont parvenus. Qu’ils soient capables d’additionner les symboles façon Tetris, plus complexes car beaucoup plus irréguliers que les chiffres, semble exclure une simple mémorisation des symboles en faveur d’un véritable calcul.

Toutefois, les singes peinaient encore à la fin de l’expérience sur des calculs « serrés » comme la comparaison de 4+6 et 9. Leur niveau n’est donc pas encore une menace pour les écoliers français.

L’expérience en images

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Pour la première partie de l'expérience, les singes ont appris à reconnaître le plus grand de deux symboles.

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Dans un deuxième temps, les singes ont appris à comparer des sommes de symboles.

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