L’Antarctique aurait été recouvert de forêt par le passé

Selon une étude publiée par Atlas Obscura, il y a des millions d’années l’Antarctique était une gigantesque forêt. Analyse.

Forêt (Flicks/CC/Clément Girardot)

Forêt (Flicks/CC/Clément Girardot)

Immense territoire de plus de 14 millions de km², l’Antarctique est un continent recouvert à 98% de glaces. Les températures, polaires, empêchent la vie humaine sur ce continent. D’ailleurs le record de froid a été atteint en août 2010 avec une température de -93,2°C. Mais il n’en a pas toujours été ainsi. En effet, le Grand Désert Blanc d’aujourd’hui était autrefois peuplé de hêtres et de conifères, selon un article publié par le site Atlas Obscura.

20°C en Antarctique autrefois

Grâce à des forages réalisés au fond de la mer, des scientifiques ont pu remonter des fossiles de pollens provenant d’une forêt. Cette découverte, étonnante, a aussi été soutenue par Sarah Feakins, biochimiste de l’Université de Californie du Sud, assurant qu’une forêt vierge recouvrait autrefois le continent Antarctique. En effet, des morceaux de bois et de feuilles fossilisés et même des souches de troncs d’arbres ont été retrouvés. Mais les scientifiques ne s’en sont pas tenus à la découverte de ces éléments. Ils ont aussi réalisé des analyses de molécules sensibles à la température montrant qu’il faisait 20°C à l’époque de l’Eocène (entre 34 et 56 millions d’années) en Antarctique. « Il y avait des forêts, pas de glace, et il faisait très bon » a affirmé Kevin Welsh, un scientifique australien. D’après les chercheurs, cette chaleur était probablement due à des niveaux élevés de dioxyde de carbone dans l’atmosphère.

Aujourd’hui, la présence d’arbre sur le continent glacé est impossible. En effet, la répétition de nuits et de jours polaires empêche la photosynthèse nécessaire à toute plante pour vivre.

Si ces découvertes nous en apprennent davantage sur le passé de l’Antarctique, elles sont « très significatives » pour la compréhension des changements climatiques à venir, souligne Kevin Welsh.

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