Harvard : 10 professeurs invités à partager leurs passions

Le Ier symposium "Harvard Thinks Big" a permis à dix éminents professeurs de l'université américaine de partager avec les étudiants, en dix minutes chrono, les aspects les plus fascinants de leur champ d'expertise.

Harvard Thinks Big : « Harvard pense les choses en grand ». C’est l’intitulé que quelques élèves passionnés ont choisi, pour une expérience inédite à Harvard : permettre à dix professeurs réputés de parler librement de ce qui les passionne dans leur matière, en dix minutes seulement. L’évènement a attiré quelque 1 166 curieux dans un amphithéâtre le 11 février dernier, d’après le Harvard Crimson.

En tête des interventions les plus commentées, Timothy P. McCarthy, professeur aux multiples spécialités, a évoqué dans un premier temps l’avenir des formes de contestation -un domaine dans lequel les terroristes seraient en avance sur tout le monde. A un tournant de son discours, il a confié à l’assistance ses inquiétudes au sujet de Laurence H. Summers. Cet économiste, président d’Harvard de 2001 à 2005, est directement responsable de la dégringolade des avoirs en bourse de l’université. Or, il est aujourd’hui l’un des conseillers que le président Obama sollicite quotidiennement sur les solutions à apporter à la crise économique…

Plus posé mais tout aussi ancré dans l’actualité, le professeur de psychologie Daniel T. Gilbert a expliqué pourquoi le danger du réchauffement climatique ne suscite pas de plus violentes réactions. Selon lui, les humains classent les menaces en fonction de leur intention de nuire, leur immoralité, leur imminence et leur instantanéité. Le réchauffement planétaire ne possède aucune des caractéristiques, puisqu’il est lent, amoral et sans but. Il nous est donc difficile d’en avoir peur. Les autres intervenants ont couvert des thèmes aussi divers que la rhétorique de l’immaturité (Lettres), l’idée infondée qui veut que les être humains soient de plus en plus violents (Psychologie), ou encore l’influence de la cuisine dans l’évolution de l’homme (Anthropologie)…

Les organisateurs pensent que les professeurs toucheront le plus grand public de leur vie après diffusion de la vidéo sur Internet. Ils se sont ouvertement inspirés des conférences éducatives publiques TED Talks, organisées depuis près de vingt ans par une fondation à but non lucratif. Le temps de parole de chaque orateur y est strictement limité à dix-huit minutes. Ces conférences, en libre consultation, ont progressivement gagné en notoriété pour couvrir presque tous les aspects de la culture et de la science contemporaines. Elles comptent des orateurs aussi prestigieux que Bill Clinton, Bill Gates, les fondateurs de Google, ou encore de nombreux Prix Nobel.

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