La NASA envoie un outil à l’ISS par mail

La NASA vient d'envoyer par mail à l'équipage de l'ISS les plans d'une clé à cliquet, qui a été imprimée en 3D à bord de la station.

cle a cliquet nasa

Credit : Made In Space

L’équipage de la Station spatiale internationale (ISS) n’aura bientôt plus besoin d’attendre la prochaine mission de ravitaillement lorsqu’il aura besoin de matériel. Désormais, il pourra se le faire envoyer par mail !

Une imprimante 3D spatiale

La NASA vient en effet de tester avec succès la première phase d’un programme d‘impression 3D dans l’espace. Elle a envoyé à Barry Wilmore, commandant de l’ISS, les plans d’une clé à cliquet, via un simple mail, afin qu’il puisse imprimer l’outil en 3D à bord de la station grâce à un appareil spécial conçu pour fonctionner en l’absence de gravité. Le processus a duré moins d’une semaine.

Pour Niki Werkheiser, responsable du programme d’impression 3D de l’ISS, cette réussite ouvre de nouveaux horizons pour les prochaines missions d’exploration. « Nous pourrions même être en mesure de fabriquer des objets qu’auparavant, nous ne pouvions même pas envoyer dans l’espace », explique-t-elle.

Une fabrication en apesanteur compliquée

Imprimer des objets en 3D dans l’espace est beaucoup plus compliqué que sur Terre. D’après Sciences et avenir, le plastique utilisé par l’imprimante est éjecté de manière très différente en apesanteur, et il faut s’assurer que l’objet conserve la bonne forme, le temps qu’il refroidisse après l’impression.

La fameuse clé à cliquet va être rapatriée sur Terre pour être analysée par la NASA.

L’outil n’est pas le premier objet imprimé dans l’espace : une vingtaine d’objets ont déjà été imprimés par la machine, envoyée en septembre à bord de l’ISS. Mais ces objets étaient tous issus de plans créés sur Terre avant l’envoi de l’imprimante dans l’espace. La clé à cliquet est donc le premier objet créé sur mesure à la demande d’un membre de l’équipage.

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