De l’eau trouvée sur une exoplanète de la taille de Neptune

L'exoplanète HAT P-11b possède une atmosphère riche en hydrogène et vapeur d'eau, des caractéristiques encore jamais observées sur une planète de la taille de Neptune.

Ciel exoplanète HAT-P-11b

Vue d’artiste du ciel sur la planète HAT-P-11b (©NASA/JPL-Caltech)

La plus petite exoplanète découverte dont l’atmosphère contient de la vapeur d’eau s’appelle HAT-P-11b. Selon une étude publiée jeudi dernier dans la revue scientifique Nature, l’examen des émissions infrarouges de la planète a révélé une atmosphère claire, riche en hydrogène et molécules d’eau.

HAT P-11b se trouve à 122 années-lumière. Elle est quatre fois plus grosse que notre planète, donc proche des dimensions de Neptune, et sa masse est 26 fois plus élevée que celle de la Terre. Elle gravite autour d’une naine orange (étoile plus petite et plus froide que notre Soleil).

Jusqu’ici, les astronomes n’avaient détecté de l’eau que sur des planètes de la taille de Jupiter.

Comprendre le processus de formation des planètes

Si l’eau est un élément nécessaire à la vie, les chercheurs ne pensent pas pour autant avoir découvert une planète abritant des extraterrestres. Les astronomes s’intéressent davantage au fait que l’atmosphère contienne 90% d’hydrogène et de l’oxygène, éclairant ainsi le processus de naissance des planètes hors de notre système solaire.

Cette découverte semble en effet confirmer la théorie de formation des planètes par accrétion de gaz riches en hydrogène autour d’un noyau de glace ou de roche, lorsqu’une étoile encore jeune est entourée d’un disque gazeux.

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